Экономического процветания невозможно было достичь, не решив главную политическую задачу, не добившись национального объединения, а для этого прежде всего надо было устранить влияние Австрии в Италии. В 1840-е гг. рос накал анти-австрийских выступлений, которые вылились во время революции 1848-1849 гг. в войны с Австрией. Возглавило эту борьбу Сардинское королевство (Пьемонт). После поражения революции Пьемонт, где премьер-министром был К. Б. Кавур, стал главным центром либерализма. Благодаря политике Кавура Сардинскому королевству удалось объединить вокруг себя соболиную часть Италии.

14 марта 1861 г. было создано единое Итальянское королевство, во главе которого встал представитель Савойской династии, правившей в Пьемонте, Виктор Эммануил II. В 1866 г. была присоединена Венеция, а в 1870 г. Папская область. Рим с лета 1871 г. стал столицей Италии. Папа, сохранивший за собой Ватиканский дворец, объявил себя «вечным пленником итальянского государства. Таким образом, с иноземным гнетом и светской властью церкви, которые закрепляли раздробленность и отсталость Италии, было покончено. Страна стала конституционной монархией. Согласно конституции признавались гражданские права и свободы, упразднялся ряд сословных привилегий, создавался двухпалатный парламент. В то же время в Италии сохранялась важная роль Католической церкви.

Капрал гренадерского полка.

1850-1860 гг.

Офицер волонтеров Гарибальди

1860-е гг.

Первые 15 лет существования единого королевства у власти находились умеренные либералы (так называемая «Правая»), выражавшие интересы богатой буржуазии наиболее развитого Севера. Они провели ряд реформ, направленных на унификацию административной, финансовой, налоговой, судебной систем. Необходимо было объединить различные итальянские государства в единое целое, создать единый национальный рынок, инфраструктуру, что способствовало индустриализации страны. Это укрепляло позиции промышленной и финансовой буржуазии, но вместе с тем ускорило обнищание широких трудящихся масс. Социальные противоречия обострялись. Особенно сложным было положение в Южной Италии, где основную часть населения составляло бесправное крестьянство, работавшее на крупных помещичьих латифундиях. Различие между развитым Севером и отсталым Югом породило «южный вопрос», надолго ставший источником социальной напряженности и питавший бандитизм и сепаратизм.

На выборах 1876 г. «Правая» потерпела поражение. К власти пришел блок наиболее прогрессивной од части либералов и умеренных демократов («Левая»), выступавший за избирательную, налоговую и административную реформы, реформы образования и здравоохранения. Правительство «Левой» осуществило ряд мер, направленных на облегчение положения части населения, расширило избирательное право, покровительствовало отечественным предпринимателям. Эта политика способствовала индустриализации страны. В это же время Италия активизировала колониальную политику в Северо-Восточной Африке. Вместе с тем социальные противоречия продолжали углубляться. Среди широких слоев населения все более популярными становились республиканцы и радикалы. Разразившийся в 1887 г. экономический кризис усилил недовольство населения политикой «Левой». Этим воспользовался возглавивший правительство Ф. Криспи, который выступал за укрепление государства, за превращение Италии в великую средиземноморскую и африканскую империю. Криспи утверждал авторитарные методы правления, принижал роль парламента, решал важные вопросы без его одобрения, фактически аннулировал гражданские и политические свободы.

В 1892-1894 гг. в Сицилии развернулось широкое народное движение за улучшение условий жизни. Во главе движения встали Союзы трудящихся сицилийские «фаши», которые в 1893 г. объединились в Сицилийскую социалистическую федерацию. В это же время по всей Италии также шло оформление партий демократической и социалистической ориентации и активизация их деятельности. В 1892 г. была создана Социалистическая партия итальянских трудящихся (с 1895 г. Итальянская социалистическая партия), в 1895 г. Итальянская республиканская партия. Правительство Криспи подавило движение в Сицилии, Социалистическая партия и другие рабочие организации были запрещены. Криспи проводил авантюристическую внешнюю политику, что осложняло отношения Италии с Францией и Англией. Стремясь завоевать все большие территории в Северной Африке, итальянские войска продвигались в глубь Эфиопии, где 1 марта 1896 г. потерпели сокрушительное поражение. Известие об этом вызвало широкие антиправительственные выступления, Криспи был вынужден подать в отставку. Италия переживала политический кризис, продолжавшийся до нач. 20 века.